日本探测器成功着陆小行星“龙宫”,难度超乎想象

据日媒报道,当地时间22日上午,日本宇宙航空研究开发机构(JAXA)宣布,探测器“隼鸟2号”在小行星“龙宫”成功着陆。

报道称,“隼鸟2号”可能已发射用于采集“龙宫”表面样本的金属弹,JAXA正在推进分析。“隼鸟2号”力争将采集的样本带回地球,以解开太阳系诞生之谜。JAXA教授久保田孝称“圆满实施了任务”。

目前“龙宫”距离地球约3.4亿公里。为避免大块岩石导致机体受损,“隼鸟2号”选定了大块岩石相对较少、半径约3米的区域着陆。着陆难度很大,要求实施远程精细控制。

“‘龙宫’引力只有地球的十万分之一,且在快速自旋,这对于自主控制完成采样的‘隼鸟2号’是一个极大的挑战。”北京理工大学自动化学院曾祥远副教授表示,“龙宫”距离地球太远,通信时延严重,探测器必须具备自主导航与控制技术。降落过程中,探测器需不断跟踪采样区域并不断降低轨道高度,同时保持姿态稳定及对目标区域指向,还需进行横向推进控制,克服小行星自转影响。高度降低到50米后,“隼鸟2号”需由激光高度计切换激光测距仪,同时控制纵向高度和水平速度。

22日清晨6点多,操控小组下达了着陆的最后指令。由于指令从地球传输至“隼鸟2号”单程需要20分钟,之后“隼鸟2号”自主行动。“隼鸟2号”为确保安全,以事先落在地面的球为标记,在倾斜机体避开岩石的同时下降。

从机体底部延伸出去的筒状装置一旦接触小行星表面,就会发射金属弹,把粉碎的岩石和扬起的沙尘颗粒等回收进来。据悉,确认实际是否进行了发射需要数日。

“隼鸟2号”原计划去年10月首次着陆。然而发现“龙宫”表面因存在大块岩石而凹凸不平,可能会危及机体。JAXA耗时3个月斟酌了着陆方式。

“隼鸟2号”于2014年12月从位于鹿儿岛县的种子岛宇宙中心发射升空,之后3年半内绕太阳飞行约3周,2018年6月飞抵“龙宫”。包括此次在内,“隼鸟2号”最多将尝试3次着陆,力争2020年将样本带回地球。

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