又一里程碑成果!人类首次发现银河系超高能宇宙线源存在证据

来源:中国青年报客户端

中国青年报客户端北京4月2日电(中青报・中青网记者 邱晨辉)今天,中国科学院高能物理研究所在北京举行新闻发布会宣布:中日合作西藏 ASγ实验近日观测到迄今为止最高能量的弥散伽马射线辐射,最高能量达 957 TeV(10的12次方电子伏特), 接近1PeV(1000万亿电子伏特)。这是国际上首次发现拍电子伏特宇宙线加速器在银河系中存在的证据,该结果被美国物理学会评论为研究高能宇宙线起源“世纪之迷”的里程碑。

又一里程碑成果!人类首次发现银河系超高能宇宙线源存在证据

西藏ASγ实验团队观测到的超高能弥散伽马射线事例在银道坐标系下的分布。中国科学院高能物理研究所供图

高能宇宙线起源是一个世纪未解之谜,被美国国家研究委员会列为21世纪11个最前沿的科学问题之一。宇宙线是来自宇宙空间的高能粒子流,主要由质子和其他原子核组成。通常低于几个 PeV能量的宇宙线被认为主要产生于银河系内,而能将宇宙线加速到 PeV 能量的天体也被称为是“拍电子伏特宇宙线加速器”。

据西藏 ASγ实验负责人、中科院高能物理研究所粒子天体中心研究员黄晶介绍,根据理论模型,超新星遗迹、恒星形成区和银河系中心的超大质量黑洞等是候选的“拍电子伏特宇宙线加速器”,但迄今为止并没有任何一个候选体得到观测证实,其主要困难在于,带电的高能宇宙线粒子在银河系传播的过程中其运动方向会被磁场偏转,无法通过直接探测搜寻其源头方向。

黄晶说,高能宇宙线在传播过程中与星际介质碰撞可以产生能量约为宇宙线母粒子能量十分之一的高能伽马射线;高能伽马射线不带电,沿直线传播。这次ASγ实验在银盘上发现超高能弥散伽马射线,其能谱特征与PeV能量宇宙线和银河系分子云碰撞产生伽马射线的模型预言相符,就像是“拍电子伏特宇宙线加速器”在银河系内留下的一串串“足迹”,是“拍电子伏特宇宙线加速器”存在于银河系的重要证据。

2021年3月2日,西藏 ASγ实验发布了另一个相关的重要研究成果,首次发现超新星遗迹 SNR G106.3+2.7 方向存在超过100TeV(100万亿电子伏特)的伽马射线。这些伽马射线的能量及空间分布特征表明 SNR G106.3+2.7是目前为止在银河系中发现的最可能的“拍电子伏特宇宙线加速器”候选天体。相关观测结果在《自然天文》正式发表。

黄晶说,综合起来,ASγ实验的这两项重要结果,分别从“拍电子伏特宇宙线加速器”的候选天体和超高能弥散伽马射线在银河系内的空间分布结果表明PeV宇宙线加速器在银河系内存在,是朝着解开高能宇宙线起源的“世纪之谜”迈出的重要一步。

又一里程碑成果!人类首次发现银河系超高能宇宙线源存在证据

图为西藏羊八井ASγ实验,左图为ASγ表面阵列,右图为地下水切伦科夫探测器。中国科学院高能物理研究所供图

据介绍,西藏 ASγ实验位于海拔4300米的西藏羊八井镇,始建于1989年,1995年被《科学》杂志列为中国的25个科研基地之一。ASγ实验组由中科院高能物理研究所、中科院国家天文台等国内12个合作单位以及日本东京大学宇宙线研究所等16个日方合作单位组成。

“此次重要发现是中日合作双方 30 年持之以恒、不断创新、不断努力的结果。”中科院高能所天体中心主任张双南说。据他介绍,2014年,ASγ实验团队在现有65000平方米宇宙线表面阵列下面,增设了有效面积3400平方米的创新型的地下缪子水切伦科夫探测阵列,此次工作中,ASγ实验组综合利用地面和地下探测器阵列的数据,将100TeV以上的宇宙线背景噪声压低到百万分之一,从而极大地提高了伽马射线探测的灵敏度。这是ASγ实验近年来取得系列重大发现的关键技术基础。

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