终于知道人类为什么不能冬眠了!

(文章来源:BBC,编译:陈嘉,原创文章,转载请标明出自科普中国微信公众号)

一到冬天,睡鼠钻到地下蜷起来睡,蝙蝠撤退到阁楼或者洞穴去睡,熊睡在它们的洞穴里,大黄蜂也钻进地洞里,刺猬蹲坐在它们的巢中……冬眠可以帮动物节省体内能量消耗、安全过冬,让人类好生羡慕。那么,人类也能冬眠吗?

终于知道人类为什么不能冬眠了!

从昆虫到两栖动物、鸟类和灵长类动物,动物冬眠屡见不鲜。对于动物来说,冬眠似乎是一件好事。而人类偶尔可以选择睡上一天,却没有办法一直睡。这似乎有点不太公平,到底为什么呢?如果冬眠是有益的,为什么人类不能冬眠?要想找出人类无法冬眠的原因,我们首先需要了解的是,动物为什么要冬眠……

动物为何要进入冬眠模式

1.动物冬眠的最大原因是为了躲避寒冷

动物冬眠其实是一个节能的过程,冬眠使得它们的身体机能减慢,呼吸、体温、新陈代谢和心率都会下降。

对于动物来说,冬眠是一个直觉,它们觉得自己应该这么做。恶劣的环境、少得可怜的食物让它们不得不睡一整个冬天。许多动物夏天都会增胖,为冬眠储备足够的脂肪,一直到它们醒来。

与此一致的是,冬眠在北半球非常常见,而南半球的大部分土地因为靠近赤道的关系,所以冬天是温和的。

不过,这并不是一个不能违背的准则。有些生活在温暖区域的物种也会冬眠,比如马达加斯加的侏儒狐猴群以及安哥拉、津巴布韦和其他非洲国家的非洲刺猬等等。

另外,冬眠并不仅仅发生在寒冷的月份。一项针对睡鼠的研究发现,它们会在寒冬过去之后继续冬眠。有些动物会在地下冬眠长达11.4个月,这是科学家在野外观察过的最长的冬眠期。

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2.动物冬眠是为了更好地繁殖后代

维也纳收益大学的Claudia Bieber教授表示:“这真的是一段非常长的时间。但是寒冷的时间只有四五个月,很显然,动物冬眠还有其他的原因。”

Claudia Bieber教授认为,这可能跟当地的欧洲山毛榉树(其种子是睡鼠的食物)有关,它们有时会生产很多的种子,而睡鼠似乎可以预测何时会出现大丰收,如果没有大丰收,它们就会继续待在地下。

虽然也有其他的食物来源,但是睡鼠需要额外的榉树种子来进行繁殖。Claudia Bieber教授说:“他们可以吃水果,这些足以让它们存活下去,但是这还达不到帮助它们繁殖的程度,小睡鼠需要足够的身体脂肪来提升存活率。”

3.动物冬眠是为了躲避捕食者

更重要的一点是,Claudia Bieber认为睡鼠留在地下的另一个原因是捕食者的存在。它们通过躲在地下来避免成为鸟类和猫头鹰的猎物。小型哺乳动物死亡的主要原因就是被猎食。但是,潜伏在地下的睡鼠不会发出任何的气味,所以很难被找到。

同样来自维也纳兽医大学的Thomas Ruf教授表示:“此前,人们认为冬眠是为了节能、抵御寒冬以及应对食物短缺,但是现在,我们认为动物更多是因为要躲开捕食者才冬眠的,因为冬眠的存活率接近100%。”

无论哪个原因更重要,冬眠似乎改变了动物的生活方式。另外,捕食者为了生存下去,不得不寻找替代的猎物,这意味着冬眠影响了整个生态系统的工作。

2011年的一项研究表明,生活在北极附近的恐龙可能是通过冬眠来度过漫长的冬天的。不过,普通的冬眠通常会留下动物骨骼的痕迹,而该研究并未发现类似的证据。

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人类为什么无法冬眠呢?

最重要的一点是,我们人类似乎已经失去了一些关键性的能力,比如,我们的心脏在太冷的情况下是无法正常工作的。

人类的心脏会对钙产生收缩反应,如果钙太多的话,最终结果就是心脏骤停。在一定的温度下,人的心脏不能去除多余的钙,因此,当中心血液的温度在28℃以下的时候,人类的心脏就会停止工作。

相比之下,冬眠动物的心脏即使在1摄氏度的环境下也能继续跳动,因为它们的心脏可以自动去除多余的钙,这是人类所做不到的。那么,人类为什么没有可以去除钙的心脏呢?我们的生活方式可能是一个关键因素。

特殊的生活方式让我们跟冬眠say bye

我们所处地区的天气和食物供应决定了我们不需要通过冬眠来躲避恶劣的生存条件。而同样重要的一点是,人类是顶级的捕食者,可以对付比自己大得多的猎物,我们也没有通过冬眠来躲避天敌的需求。

另外,我们的体积有点大,冬眠的动物体形通常都很小,平均体重在70克左右。当然,这个规则也有例外,熊就是最明显的,不过,它们不像其他动物一样进入深度冬眠,其体温下降的幅度也不大,因为它们需要很多能量来维持身体的体温。

需要提到的是,冬眠带来的并非全部都是益处,研究团队还给我们列出了冬眠的一些缺点。比如,动物在冬眠时,其免疫系统是不工作的,因此会有被感染的风险。此外,2001年的一项研究显示,冬眠似乎也会影响动物的记忆,经过迷宫训练的睡鼠在冬眠之后完全忘了它们曾经学到过什么。

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