中国科学家在1亿年历史琥珀中发现一种新昆虫

科技日报记者 张梦然

据英国《自然·通讯》杂志11日发表的一项研究,中国科学家领导的小组新发现一种吃恐龙羽毛的昆虫。这是带羽毛恐龙身上寄生的一种与现代虱类似的昆虫,该物种被命名为恩氏中生食毛虫(Mesophthirus engeli),其与部分受损的恐龙羽毛同时保存在有着约1亿年历史的琥珀中。

中国科学家在1亿年历史琥珀中发现一种新昆虫

恩氏中生食毛虫副模标本爬在恐龙羽毛上。 上图版权:中国首都师范大学,高太平

中国科学家在1亿年历史琥珀中发现一种新昆虫

恩氏中生食毛虫正模标本。 上图版权:中国首都师范大学,高太平

由于中生代化石记录(2.5亿年前至6500万年前)存在空白,研究人员对昆虫取食羽毛行为的起源和演化一直不甚了解。此前,侏罗世(2.01亿年前至1.45亿年前)和白垩世(1.45亿年前至6600万年前),均发现过以血液为食的昆虫。虽然带羽毛的恐龙在此期间很常见,但以恐龙羽毛为食的昆虫之前从未有过报道。

中国首都师范大学、中国科学院、首都医科大学以及美国国家自然历史博物馆、俄罗斯科学院的研究人员,此次分析了来自缅甸北部克钦地区的两块有着约1亿年历史的琥珀中与两根恐龙羽毛一同保存下来的十个昆虫若虫。这些无翅昆虫有着类似于现代虱的躯体模式,尤其是它们还有很强壮的咀嚼式口器。其中一根羽毛存在受损痕迹,显然被咀嚼过,且受损痕迹与寄生了虱的现代鸟类羽毛很像。

研究人员表示,这一新发现表明,吃羽毛的寄生虫在中白垩世期间或之前就已经出现了,与鸟类和带羽毛恐龙的多样性分化约处于同一时期。

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