阻击微塑料污染,这家公司将海洋垃圾变废为宝

阻击微塑料污染,这家公司将海洋垃圾变废为宝

在印度科钦市,一名青年沿着堆满垃圾的海滩漫步。

日前一则新闻刷屏了朋友圈,在整个海洋、湖泊、土壤甚至空气中,都潜伏着微小的降解塑料。

大量漂浮在海洋中的塑料废品威胁着海洋栖息地。来自西门子中央研究院的研究人员正在为回收再利用这些废品寻找解决方案。他们的主要挑战是如何将构想转化为前景良好的商业模式。

长期以来,人们对塑料废品的态度是“眼不见,心不烦”。在没有废物回收系统或有效的废物处理服务的国家,人们随手把塑料垃圾扔在野外仍然是很常见的事情。雨水将这些塑料垃圾冲刷到河流中,然后从河流汇入大海。由于塑料几乎无法自然降解,所以垃圾的累计数量在持续增加。据美国海洋保育协会和麦肯锡公司估计,目前全球海洋中漂浮着1.5亿吨塑料,且在以每年800万吨的速度增加。这不仅污染了沿海地区,而且也对海洋生物构成了严重威胁。例如,许多海龟和海豹被废旧渔网困住,信天翁等海鸟因食用塑料漂浮物而死亡,这样的例子数不胜数。人类自然也受到波及,塑料分解时会形成一种“微塑料”颗粒,而这些颗粒正在越来越多地进入人类的食物链。所以说,塑料垃圾已经造成了全球性的悲剧。

阻击微塑料污染,这家公司将海洋垃圾变废为宝

水母、塑料袋、气球……这些对饥饿的海龟来说都像食物。

寻找商业模式

近几年来,不少初创公司和非政府组织都提出过清除海洋塑料垃圾的构想,并试图进行回收利用。目前有各种各样的垃圾收集器原型,比如可以网捞垃圾的双体船。过去五年间,一个名为“海洋清理”的荷兰众筹项目开发了一种大型海洋屏障,可以利用洋流来阻挡并收集漂浮垃圾。还有一种海洋垃圾收集系统,船只定期收集垃圾并运送到陆地上进行回收。虽然这些构想看起来都十分可行,但目前还没有一种商业模式能够在中期内盈利,因此也无法自给自足。

阻击微塑料污染,这家公司将海洋垃圾变废为宝

“海洋清理”项目开发了一种海洋屏障,收集洋流带来的废品。

有鉴于此,三名来自西门子中央研究院的研究人员:Ingo Bernsdorf, Florian Ansgar Jaeger和Felix Fischer成立了项目小组,研究西门子在治理全球塑料垃圾污染方面可以发挥的作用。项目小组口号确定为“我们的使命是清洁海洋”。在过去18个月里,这个项目一直由西门子内部众筹项目Quickstarter资助。Quickstarter的存在使各种奇思妙想能够在公司内迅速实施。

Felix Fischer介绍道:“首先,我们对全球废品收集与回收技术的现状进行了整体分析,并调研了回收塑料的潜在市场。”

运动装备制造商阿迪达斯已经在利用从海洋中回收的塑料废品,它也是少数几家将可持续性纳入商业模式的企业之一。例如,阿迪达斯在2017年售出大约100万双Parley系列运动鞋,2018年销量预计将达到500万双。据阿迪达斯介绍,每双Parley运动鞋都可以防止大约11个塑料瓶进入海洋,因为这些瓶子被及时回收,用于鞋子的生产。然而,这个例子仍不能掩盖一个事实,那就是我们距离商业化的垃圾收集技术以及完善的海洋垃圾处理流程仍然有很长的路要走。

阻击微塑料污染,这家公司将海洋垃圾变废为宝

阿迪达斯称,每双parley运动鞋都可以防止大约11个塑料瓶进入全球海洋。

探查、收集、回收再利用

Bernsdorf表示:“通过仔细研究,我们最终确定了三个发展方向——海上塑料废品的探查、收集以及回收再利用。”他补充到,西门子目前拥有的一系列技术都可能应用到海洋废品的回收再利用中,应该会对此很感兴趣。他说:“我们正在从容器着手来构思解决方案,不可回收的塑料废品将在容器内焚烧,气化炉和涡轮机进而将其转化为电能。”这种容器可以在东南亚的岛屿上使用,那里由于缺乏回收系统已导致大量塑料进入海洋。

来自西门子中央研究院的Felix Fischer,Florian Ansgar Jäger 和 Ingo Bernsdorf (从左至右)正在研究海洋废品的探查、收集与回收再利用。

并且,东南亚岛屿通常用柴油发电机发电,导致其十分依赖于进口燃料。Jaeger补充道:“凭借西门子的现有技术可以轻易制造出这样的容器。我们的解决方案也将促进分布式发电,这在未来将愈发重要。”东南亚岛屿上面的居民既可以利用大量被冲到岸上的垃圾,也可以利用他们自己的生活垃圾。

浮物处理设施

然而,唯一能真正解决塑料问题的方法是收集漂浮在公海上的大量垃圾。因此,项目小组携手西门子数字工厂业务的Paul Cleverley,并与一家德国造船公司的专家合作,共同开发一种特殊的船只,它不仅可以收集海上废弃物,还可以对其进行回收再利用。例如,这种船只可以预先分拣塑料,并将一小部分不可回收的废品直接转化为能源;剩余部分则通过热解(加热)转化为油,作为燃料供应给其他船只。Fischer说道:“虽然没有人知道这个系统能否实现,但这个想法很有前景。”日前,在与维也纳西门子发电与天然气业务的同事们进行交流时,专家们还进一步讨论了利用塑料废品进行能源生产或淡化海水的多种可能性。

专家们讨论利用塑料废品进行能源生产或淡化海水的多种可能性。

受洋流方向和垃圾密度的影响,垃圾容易在不同的海域聚集。因此,船舶或其他废品收集方案需要配备探查系统,比如使用无人机来定位废品高度集中的区域。这种无人机必须具有高清摄像头和传感器,并通过数据接口与整套系统相连。Fischer称:“西门子的MindSphere 云平台为我们提供了高性能的解决方案,它可以把探查、收集和回收再利用这三个复杂的环节连接起来。”

事实上,现在已经有一个小的应用即将落地。这三名研究人员正在和西门子房地资产管理集团合作,该部门负责运营西门子在德国的一个员工餐厅,他们计划利用海洋塑料废品制做水杯。这虽然只是一小步,但我们相信“千里之行,始于足下”。

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