“赫斯灵顿大脑”保存完整谜团被揭晓 历经2600年大脑组织依然完好

“赫斯灵顿大脑”保存完整谜团被揭晓 历经2600年大脑组织依然完好

(图片来源:论文《Protein aggregate formation permits millennium-old brain preservation》)

2008年,一支考古学家在英国约克郡的赫斯灵顿发现了一个古代头颅,但它却让考古学家们大吃一惊。

这个头颅的年代可追溯到2600年前,这时中国处于春秋战国时期,并开始进入铁器时代。考古学家猜测,这个头颅很可能是因斩首或者被铁器削下所致,后来被埋在粘质土壤中。

但是最让人震惊的是,这个历经两千多年的大脑居然保存完好,虽然略有萎缩,但大脑沟槽和褶皱却依然清晰可见。这个鼎鼎有名的大脑现在被称为“赫斯灵顿大脑”,它被认为是迄今为止在欧亚大陆发现的保存完好的最古老大脑,可能也是全球保存最完整的古代大脑。

在接下来的十年中,科学家们一直在探索“赫斯灵顿大脑”为何能保存完整的原因,但收获甚微。在最近发表在《皇家学会界面杂志》(the Journal of the Royal Society Interface )的一项研究向公众揭示了这一秘密。

我们都知道,人死后,遗体组织中的蛋白质、脂肪和碳水化合物,在腐败菌的作用下不断分解为简单的有机物和无机物,组织器官逐渐液化崩解,最后软组织消失而残留下遗骨。

而人类大脑80%是水,大脑应该是最先崩解的器官之一。研究表明,在5到10年内,大脑组织通常会完全分解。目前除了“赫斯灵顿大脑”外,还没有发现任何铁器时代的大脑在没有人为干预的情况下被保存下来。

因此,“赫斯灵顿大脑中”类似僵尸的状态令科学家们感到困惑,因为大多数人类大脑都无法在地下保存几十年,更别说数千年了,除非是在特定的条件下,比如刻意制作成木乃伊或保存在冰里。

然而在新的研究中,通过复杂的分子和统计分析,研究人员发现了使“赫斯灵顿大脑”经久不衰的原因:蛋白质聚集。

当研究人员仔细观察这个大脑时,他们发现某些支持神经和脑细胞结构的蛋白质,如神经元和星形胶质细胞,在脑组织中紧密聚集在一起。随着时间的推移,蛋白质的聚集使脑组织保持稳定,帮助减缓自然分解过程。

令人惊讶的是,研究人员还发现“赫斯灵顿大脑”中神经蛋白比现代大脑更稳定。研究人员解释说,蛋白质的稳定性是蛋白质功能好坏的间接证据。

有趣的是,蛋白质聚集通常与阿尔茨海默氏症和帕金森氏症等脑部疾病有关。例如,阿尔茨海默病的成因是在大脑中有淀粉样蛋白-β(Aβ)和tau缠结的蛋白质沉积。淀粉样蛋白β通常作为单体蛋白质存在于脑中。然而,在阿尔茨海默病人脑里面,它聚集成团块。

但是研究人员并没有在“赫斯灵顿大脑”发现这些症状的证据。

目前,研究人员还不确定是什么引发了这种关键的凝结过程,但推测可能与头骨的埋藏地点和方式有关。此外,这一发现还有可能衍生出人类大脑保存新技术。

资料参考:https://www.inverse.com/article/62194-how-an-ancient-human-brain-survived-2600-years

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