牛顿晚年真的成为了唯心主义者吗?

牛顿晚年真的成为了唯心主义者吗?

牛顿

“牛顿晚年转向神学,成了唯心主义者。”

这个谣言我曾经深信不疑,因为我有不少信仰基督教的朋友和亲戚,他们都曾提过这一点。而且牛顿手稿中的确有大量有关“上帝”的描述,想想似乎也可以理解,将理论无法解释的东西归因到上帝,也是一条晚年达到内心平静的捷径。

后来才发现,自己太naive。

牛顿生活的年代,宗教势力无比强大,“上帝”对牛顿来说根本就不是一个选项,他生下来就是个基督徒,“上帝”就是牛顿世界观的基本组成部分。所以他根本不是晚年转向神学,从头到尾他都浸润在神学之中。但即便如此,牛顿一生还是在努力摆脱神学中通常意义上的“上帝”对自己的影响。

比如,牛顿在发现万有引力定律、并用其解释天体运动之后,却无法解释天体为何会沿椭圆轨道旋转的起因是什么,即最初到底是什么力量“推”了一下,这就是著名的“牛顿第一推动力”。牛顿解释不了,只好将其归因到所谓的”动因“,其使用的是”agent“一词,不少译著中将其译为”上帝“、”主宰“。但实际上,牛顿曾经明确写道:这个动因(agent)是物质的还是非物质的,是我要留给读者们去思考的一个问题。”

再比如,牛顿曾经在手稿中写到“上帝只是一个代名词……一个永恒的、无限的、最完美的却没有支配权的神(Being),不是上帝,而是自然。”除此之外,他还明确表示,“我们对上帝的一切想法,来自模拟人类的方法……”这说明,牛顿认为尚不可知的部分应该归因于“自然”,人格化的上帝的形象只是来源于人对自身的模拟和想象。这种观点在当时的社会环境中,堪称大逆不道。

信仰基督教的朋友认定牛顿晚年转向神学、成为唯心主义者的重要论据,是其曾经发表过《关于旦以预言书和圣·约翰启示录的意见》,即俗称的“注释约翰启示录”。很多人认为“注释约翰启示录”写于牛顿晚年,但实际上,这本书成书于牛顿盛年之时,只是由于当时该书无法通过宗教机构的审查,不得不拖到牛顿死后才出版。讽刺吧?如今被当做牛顿笃信宗教的重要证据,当年在教会看来,是彻头彻尾的违禁品。

而牛顿写“注释约翰启示录“的原因,他在给友人的信中也说的清清楚楚(翻译的怪怪的,但内容可以读懂):

牛顿晚年真的成为了唯心主义者吗?

牛顿给友人的信件

这说明,牛顿来写“注释约翰启示录”,是为了澄清罗马教廷对教义的歪曲和欺骗,他认为这对基督教危害巨大,而并不是很多人想象的“用理论证明上帝的存在”。

综上所述,牛顿一生都是基督徒,宗教作为他世界观拼图的一部分,不可能被完全磨灭。他的确在宗教研究中花费了很多时间和精力,但他一生都在反对“人格化上帝”的存在,许许多多提到“上帝”的论著,都只是用来替代“尚不了解的自然”。之所以无法直接这样去表述,是受限于当时的时代背景。

因此牛顿的一生,不是很多人口中所谓的从唯物主义者到唯心主义者的一生;恰恰相反,作为一个天生的基督徒,牛顿的一生,是从唯心主义者到唯物主义者的一生。

参考资料:《论牛顿的引力思想和科学上的上帝观》,阎康年,《自然科学史研究》,第7卷,第2期(1988年):158-169

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