“斯坦伯格谜鳄”身份确定,科学家:不是恐龙,不是鳄鱼,新物种

“斯坦伯格谜鳄”身份确定,科学家:不是恐龙,不是鳄鱼,新物种

古生物学家的一项新研究发现,在大约2.1亿年前的三叠纪晚期海洋中,生活着一种大型“海怪”,它的长相与鳄鱼有几分相似,体型跟轿车大小相近。对于那些与它同时生活的动物来说,这种海怪就是灾难。

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研究人员在阿尔卑斯山脉的岩石中,发现了这些遗骸,经过挖掘,共出土了四只海怪化石,根据推测它们都是未成年个体,平均长度已达4米。

英国伯明翰大学古生物学教授理查德·巴特勒(Richard Butler)认为:“这些远古生物是在8岁左右死亡的,这个年龄对于它们来说,还处于‘青春期’。”

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左二为赛普·斯坦伯格

其实,早在1980年,一位名叫赛普·斯坦伯格(Sepp Steinberger)的登山爱好者在攀登阿尔卑斯山脉中一座人迹罕至的山峰时,首次发现了这种海怪的化石。

直到两年后,维也纳自然历史博物馆才注意到它的价值,开始正式挖掘工作,并用直升机将骨骼化石从海拔2千米的山上运了出来。为了纪念发现者,这个物种被命名为“斯坦伯格谜鳄”(Mystriosuchus steinbergeri)。

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斯坦伯格谜鳄的头骨

骨骼化石虽然被清理干净,但当时的研究者对这个远古爬行生物一无所知,不知道它应该归属为哪个物种,所以才在它的名字中加了个“谜”字。经过近30年的研究,科学家才对“斯坦伯格谜鳄”有了进一步了解。

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它们长得像是多种鳄鱼的混合体,既有美洲短吻鳄的特征,又有点像印度长吻鳄。但是它们在这些鳄鱼出现前很久就已经灭亡了,而且跟这些鳄鱼也没有特别近的遗传关系。巴特勒认为,这是“趋同进化”的例证,虽然它们活动的时空有很大的距离,但是类似的环境会让它们演化成相似的样子。

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斯坦伯格谜鳄生活在恐龙时代的早期,但它们并不是恐龙。由于其骨骼大多发现于古老海洋沉积物中,而且发现地点距离三叠纪海岸线都有十几千米远,这意味着它们大部分时间生活在海里,是一种海洋生物,以鱼类为食。

最终,古生物学家确定,斯坦伯格谜鳄既不是恐龙,也不是鳄鱼,而是一种属于伪帕拉鳄亚科(Pseudopalatinae)的独特物种。

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斯坦伯格谜鳄的头骨

厕读观点:有时候,你不得不佩服古生物学家,他们既要干生物学的活儿,同时还要精通目录学,否则连研究对象的分类都搞不懂。另外,古生物名称大多以希腊语和拉丁语拼写,往往都是字母奇多的单词,这也让头疼的研究雪上加霜。

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